Kirk Sorensen on puhunut Calgaryssa nestemäisiin suoloihin perustuvista toriumreaktoreista. Puhe on pitkä eikä kalvoista saa selvää, mutta kannattaa kuunnella kokonaan. Hän puhuu hauskasti ja selvästi niin, ettei kalvojen epäselvyys haitannut ainakaan minua juuri lainkaan. Minusta nämä reaktorityypit vaikuttavat hyvin lupaavilta ja monessa mielessä jopa ns. “No brainer” tapauksilta. (Sorensenin lyhyempi TED-puhe on täällä ja Youtubessa on myös toinen hänen puheensa, jossa hän markkinoi toriumreaktoria. Kalvot ovat selvempiä siellä.)

Jäin kuin pohtimaan poliittisia ja taloudellisia edellytyksiä näiden reaktoreiden tulemiselle markkinoille. Nestemäisiin suoliin perustuvat reaktorit ovat rakenteeltaan niin erilaisia kuin olemassa olevat reaktorit, että on vaikeaa nähdä nykyisten ydinvoima-alan yritysten satsaavan niiden kehitykseen. Monet nykyisistä firmoista tekevät tuloksensa polttoainetta myymällä ja, koska nämä reaktorit eivät tarvitse monimutkaista polttoaineen valmistusta, niiden tulo markkinoille söisi yritysten nykyistä liiketoimintaa. Jotta nämä lähtevät oikeasti lentoon, tarvitaan luultavasti myös valtion mukana oloa. Jos nyt ei suoraan tutkimuksen rahoittajana, niin ainakin sen takaamiseen, että säätelevät viranomaiset (ja poliitikot) ymmärtävät sen mitä säätelevät eivätkä torpedoi näiden reaktorityyppien markkinoille tulemista säätelemällä ne markkinoilta pois (esim. säätelemällä niitä ikäänkuin ne olisivat kevytvesireaktoreita). Nykyisten valvojien pätevyys kohdistuu kuitenkin lähinnä kevytvesireaktoreihin.

Missä vakavaa kehitystyötä todennäköisimmin tapahtuisi? En luota tässä asiassa Eurooppaan. Täältä löytyy varmasti riittävästi teknistä tietotaitoa, mutta se politiikka… Ranska on laittanut niin paljon munia kevytvesireaktorikoriin, että tuskin haluaa riskeerata niitä investointeja. Saksa soutaa ja huopaa ja lähitulevaisuudessa huopaa. Onko Iso-Britannia tehnyt mitään tämänkaltaista pitkään aikaan? Pienempien maiden hartiat taas ovat liian kapeita. Suomen kaltaiset maat voivat varmasti tehdä yhtä sun toista hyödyllistä, mutta lähinnä tukiessaan jotain laajempaa projektia.

USA voisi halutessaan kehittää nämä reaktorit varmasti nopeastikin. Heillä on tarvittava tutkimusinfrastruktuuri valmiina (kuten myös ilmeisesti maailman ainut U233 varasto) ja siellä kyse on ennen kaikkea poliittisesta tahtotilasta. Fossiilien lobbaajat varmasti vastustavat kuten myös osa heidän “liberaalista” ympäristöliikkeestään, mutta ehkä järkevien demokraattien ja republikaanien yhteinen tahtotila ei ole aivan mahdoton (?). Varsinkin jos ulkoinen “uhka” ilmestyy, jonkun asiassa nopeasti edistyvän maan muodossa.

Entä Japani? Siellä tämän alan tutkimusta on ollut aikaisemminkin ja tekninen valmius on varmasti olemassa. Fukushiman jälkeen moni läntinen taho on ennustanut ydinvoiman loppua Japanissa, mutta itse olisin tästä lopputuloksesta yllättynyt. Ensinnäkin Japanilla ei ole juuri kotimaisia energianlähteitä ja he tuskin haluavat lisätä riippuvuuttaan ulkopuolelta tulevasta fossiilisesta energista. Tämä olisi hullua sekä taloudellisesti, että strategisesti. Noiden kahden yhdistelmä on niin vahva, että se varmasti taivuttaa monet päät ydinvoiman kannalle vaikka nenää nyrpistäen. Fukushima tulee varmasti tarkoittamaan uudenlaisen turvallisuustietoisuuden heräämistä Japanissa ja se voi olla positiivista nestemäisiä suolia käyttäviä reaktoreita silmällä pitäen. Saas nähdä… Lisäksi minulla on sellainen vaikutelma, että luddiitiset vaistot ovat huomattavasti herkempiä Euroopassa kuin muualla. Ihmisten panikointi ja halu kieltää uusia tekniikoita täällä, ei tarkoita, että esim. Japanissa vaistot ovat samanlaisia. Euroopassa esim. kinastellaan vieläkin geenimuunnelluista-tuotteista samalla kuin melkein koko muu maailma on jo mennyt asiassa menojaan.

Kiina on ehkä tällä hetkellä se, joka todennäköisimmin vie asiaa eteenpäin. He ovat äskettäin ilmoittaneet aloittaneensa projektin LFTR:en (Liquid Fluiride Thorium Reactor = “lifter”) kehittämiseksi. Intia voi ehkä seurata, mutta toisaalta he ovat ymmärtääkseni satsanneet paljon kiinteää polttoainetta käyttäviin toriumreaktoreihin. Ehkä aurinko nousee kuin nouseekin idästä.